Технофилы преподносят автономные автомобили как панацею от всего: от пробок до загрязнения окружающей среды. Но автомобили, способные двигаться без водителя, имеют гораздо больше сфер для применения и могут вынудить предприятия переосмыслить каждую отрасль от производства до сельского хозяйства.

Тракторы с GPS-навигатором уже несколько лет пашут поля. В кабине по-прежнему сидит тракторист, который лишь контролирует работу техники. Хотя и он скоро будет не нужен, если разработка Кита Франклина получит развитие.

Франклин, преподаватель Университета Харпер-Адамс, специализирующийся на сельском хозяйстве, руководит организацией Hands Free Farm, которая была основана с целью развития сельскохозяйственной автоматизации.

В 2016 году Франклин получил грант в размере 246 000 долларов, который позволил ему превратить гектар университетской земли в практически полностью роботизированную ферму.

Он применял 25-летний комбайн и трактор Iseki&Co, которые работали в автономном режиме. В итоге Франклину и его команде удалось произвести около пяти тонн ячменя за год, который был собран с помощью дрона с зубчатым совком и отправлен в ближайший ликероводочный завод для переработки в пиво и джин.

Франклин вернулся на поля в 2018 году, собрав более семи тонн пшеницы, которая была измельчена на месте и использовалась для выпечки пиццы. Этот пикантный трюк привлек внимание как британского правительства, вложившего в проект 2 миллиона долларов, так и австралийской агротехнической фирмы Farmscan AG, которая помогла Hands Free Farm расширить участок до 35 гектаров и оснастить современным оборудованием.

«В конечном счете, то, о чем мы здесь говорим — это полное разрушение существующего рынка сельскохозяйственных машин», — сказал Франклин

Тормозящим моментом может быть спрос от фермеров. Пока они предпочитают использовать устаревшее, но более простое оборудование, чем иметь дело со сложными современными технологиями, особенно если эта технология угрожает оставить их без работы.

«Если у вас есть это, то у меня нет работы», — сказал 68-летний фермер Роберт Данкли в отношении автономного трактора Франклина на выставке.