Традиция зажигать олимпийский огонь существовала еще в Древней Греции. В истории современных Игр олимпийский факел был впервые зажжен в 1928 году в Амстердаме. С тех пор священный огонь неизменно совершает путешествие из Греции в страну-хозяйку Олимпиады в руках бегунов-факелоносцев. И, конечно же, эстафету мира обязательно сопровождает целая бригада чиновников и сервисменов на автомобилях.

В 1980 году олимпийский огонь был зажжен в греческой Олимпии ровно за месяц до начала соревнований — 19 июня. Тридцать дней продолжалась эстафета огня из Олимпии в Москву, за это время бегуны преодолели дистанцию в 5 тысяч километров по территории четырех стран: Греции, Болгарии, Румынии и Советского Союза.

Маршрут следования от Олимпии до Москвы был разделен на участки по 1000 метров, поэтому факел передавался из рук в руки пять тысяч раз. И каждая такая передача была спланирована и выверена заранее поминутно, в ходе расчетов и контрольных пробегов. Свой участок бегун преодолевал в среднем за 4-5 минут.

На границе участка его ждал следующий спортсмен со своим факелом. За 25-30 метров до момента передачи огня он включал подачу газа на факеле, за 10-15 метров до передачи эстафеты бегун поднимал горящий факел вверх, то же самое делал стартующий факелоносец. Факелы соприкасались, огонь перекидывался с одного факела на другой, и новый атлет продолжал эстафету.

Над созданием олимпийской символики и атрибутики работали самые лучшие и креативные дизайнеры и художники. Конструкторы факела старались сделать его не только красивым, но и, по возможности, легким, ведь нести спортсменам его предстояло на вытянутой вперед руке, впрочем, вес факела получился не таким уж малым, почти 800 граммов.

Помимо оригинальной формы, соответствующей олимпийской символике, факел имел сложную «начинку», отвечающую жестким техническим требованиям: запаса газа должно было хватать на 10 минут горения, чтобы бегун мог «с запасом повремени» преодолеть свою дистанцию. При этом факел должен быть безопасным в обращении и простым в эксплуатации, а пламя хорошо видно издалека и не гаснуть даже при ливне и сильном ветре. Перед Олимпиадой факел прошел всесторонние испытания в различных условиях, в том числе имитирующих тропический ливень и ураганный ветер.

Эстафета проводилась только в дневное время, ночью же символ Олимпийских игр горел в специальных церемониальных чашах, расположенных в городах по пути следования.

От Олимпии до Москвы эстафету олимпийского огня сопровождал довольно солидный эскорт автомобилей, главными в котором были специальные автомобили-хранители огня РАФ-2907, разработанные и построенные на Рижском автобусном заводе. Всего было изготовлено пять таких автомобилей, но непосредственно за спортсменами постоянно двигались две машины.

Конструкторы учли и то обстоятельство, что машина будет двигаться со скоростью бегуна-факелоносца. Обычная серийная машина ехать на такой скорости длительное время не могла, у нее просто перегрелся бы мотор, поэтому на РАФ-2907 установили радиаторы большого объема и электрические вентиляторы системы охлаждения.

В задней части машины был оборудован изолированный отсек с принудительной вентиляцией. В нем постоянно горели три «лампы» — специально сконструированные особые портативные горелки, позволявшие мгновенно зажечь резервный факел в случае форс-мажора. Еще три горелки находились в резерве. Доступ к лампам осуществлялся как изнутри кабины, так и снаружи, через заднюю подъемную дверь. В факельном отсеке помимо газовых баллонов, питающих запасной огонь, имелись средства пожаротушения.

В хорошо оборудованном салоне микроавтобуса были предусмотрены места для сменного водителя и наблюдателя за огнем. В их распоряжении было два дивана, стол с поворотным креслом, небольшой гардероб, холодильник и кондиционер.

Помимо двух РАФ-2907, в эскорт олимпийского огня входили еще два микроавтобуса (один из которых являлся техничкой, в другом ехали организаторы мероприятия), а также машины сопровождения «Волга» ГАЗ-24 и ГАЗ-24-02 и автобус ЛАЗ-5255 «Карпаты», выполнявший функции передвижного пресс-центра (он был оборудован кондиционированным салоном, цветными телевизорами и громкоговорителями). Всего в колонне было десять машин, но по мере движения к ней присоединялись машины местных организаций, ответственных за проведение эстафеты.

Открытие Олимпиады-80 вы можете посмотреть в историческом видеоролике: