В 1940-х годах изобретатели старались изо всех сил, чтобы разработать автомобили завтрашнего дня, обещая повышение безопасности, снижение расхода топлива и наличие различных диковинных технологий. Одним из таких примеров является необычный яйцеобразный автомобиль Дона Сурлеса. Его можно считать первым автомобилем японского производства, который был экспортирован в США.

Будучи лейтенантом в ВВС армии, уроженец Техаса Дон Сурлес пилотировал B-17, который приземлился на Хикам Филд в Перл-Харборе 7 декабря 1941 года. Четыре года спустя он построил Surlesmobile.

Идея создания Surlesmobile возникла у Сурлеса еще в середине 30-х годов, когда он учился в колледже. «Я начал задаваться вопросом, почему никто еще не разработал более практичные двери, которые закрывались бы легко и плотно, а также открывались бы, не задевая обочину или другую припаркованную машину», — сказал он в ноябре 1949 года в интервью одной военной газете. «Дверь, которую вы можете оставить открытой, когда выходите из гаража… ту, которая не будет стоять у вас на пути, когда вы залезаете в машину и выходите из машины… и, самое главное, дверь, которая никогда не будет греметь».

Поэтому он разработал своего рода раздвижную двустворчатую дверь, верхняя часть которой скрывалась в крыше автомобиля, а нижняя — в полу. Он предполагал, что дверь будет открываться и закрываться с помощью электроприводов, одним нажатием кнопки. В качестве бонуса дорожки, по которым скользят двери, представляют собой дополнительные усилители кузова.

Дизайн оставался на бумаге до тех пор, пока вскоре после окончания войны его не отправили в оккупированную Японию, которую он считал идеальным местом для сборки своего первого автомобиля, «с дешевой рабочей силой и квалифицированными ремесленниками». Вместе с Чарльзом Мулебеком, Сурлес купил списанный военный Ford GPW и начал его модифицировать.

Ребята начали с того, что сняли корпус с рамы и удлинили её с 2030 до 3150 мм. Чтобы повысить устойчивость автомобиля, они поменяли заднюю ось на более широкую, увеличив колею почти на 200 мм. Четырехцилиндровый двигатель и трансмиссия остались на месте, хотя они шлифанули головку блока, чтобы увеличить степень сжатия.

Для постройки необычного кузова шасси было отправлено на Токийский автобусный завод, где мастера смогли реализовать идею сдвижной двери Сурлеса в кузове, напоминающем по форму картофель. Получился автомобиль, чем-то напоминающий Stout Scarab, с окнами из плексигласа и сиденьем водителя по центру, расположенным далеко сзади от ветрового стекла.

В общей сложности автомобиль весил более 2 тонн, хотя Сурлес утверждал, что максимальная скорость автомобиля достигала 110 км/ч. В статье для «Вашингтон пост» об автомобиле в июне 1966 года Сурлес рассказал о встроенных функциях безопасности Surlesmobile. Например, при опрокидывании автомобиль всегда будет приземляться на колеса. При этом никто не вылетит из автомобиля, потому что двери не откроются, как на обычных моделях того времени. Напомню, что ремни безопасности тогда еще не изобрели, и по мнению Сурлеса, это спасло бы тысячи жизней, если бы Surlesmobile удалось запустить в серийное производство.

После возвращения в Штаты Сурлес подал заявку на патент на необычные двери и начал поиск автопроизводителя, который был бы готов начать производство Surlesmobile. В простой брошюре о транспортном средстве он назвал ее «высшим достижением — настолько близким к совершенству, насколько автомобиль обладает роскошью, комфортом и производительностью».

Несмотря на все усилия, ни один из автопроизводителей не согласился на организацию серийного производства слишком смелого автомобиля. Даже супер-инновационная на то время компания Tucker, с которой Сурлес переписывался еще будучи в Японии.

Surlesmobile остался с создателем и его семьей даже после того, как он вернулся в Фолс-Черч, штат Вирджиния, в качестве отставного подполковника. Через некоторое время автомобиль был продан Джону Дадли. «Папа искал мелкосерийные модели и необычные формы кузова», — сказала его дочь Марта. «Он любил эту машину».

Вместо того, чтобы вывести автомобиль на дороги, Дадли выставил его в качестве главного экспоната своего Музея антиквариата. Помимо перекраски в сочетание серого и синего цветов, Дадли оставил Surlesmobile в первозданном виде.

Там он оставался до недавнего времени, когда семья Дадли решила закрыть музей и отправить Surlesmobile и более 35 других автомобилей на всемирно известный аукцион Auburn. Аукцион пройдет 30-31 августа.